domingo, 25 febrero, 2024

Agricultura vertical: el sistema que puede ahorrar hasta un 90% de agua

Sus ventajas no son solo productivas. Se han demostrado, además, beneficios económicos, sociales y ambientales

Hace algunos a√Īos que escuchamos alertas sobre la amenaza de la falta de alimentos en el futuro a consecuencia del incremento de la poblaci√≥n, el cambio clim√°tico, la falta de espacio para los cultivos y la sobreexplotaci√≥n de recursos naturales. Por eso ya se est√°n buscando alternativas para aumentar la producci√≥n de alimentos y lograr que, adem√°s, cumplan con criterios de sostenibilidad y tengan un alto valor nutricional.

Aqu√≠ es donde entra en juego la agricultura vertical. En este sistema de producci√≥n de plantas todos los factores de crecimiento ‚Äďcomo la luz, la temperatura, la humedad, la concentraci√≥n de di√≥xido de carbono, el agua y los nutrientes‚Äď se controlan con precisi√≥n para generar productos frescos de alta calidad durante todo el a√Īo. Sin depender de la luz solar y otras condiciones exteriores (lluvia, sequ√≠as, fr√≠o, calor, nieve, etc.).

De los Jardines de Babilonia a la actualidad

Agricultura vertical: el sistema que puede ahorrar hasta un 90% de agua
Grabado de los Jardines Colgantes de Babilonia realizado probablemente en el siglo XIX. Wikimedia Commons

El sistema de agricultura vertical no es nuevo. Sus or√≠genes se remontan al a√Īo 600 a. e. c. con la construcci√≥n de los Jardines Colgantes de Babilonia, en cuya estructura gobernaba la optimizaci√≥n de los recursos naturales y el aprovechamiento de los espacios urbanos.

Ha evolucionado mucho desde entonces. Al principio, el objetivo de la producción en interior era solo proteger las plantas de la meteorología adversa en países del norte de Europa y de América, así como para la protección frente a plagas y enfermedades.

A lo largo de los √ļltimos a√Īos, la agricultura vertical ha cambiado y mejorado su estructura, su funcionamiento y sus objetivos.

Actualmente, algunos de los principales objetivos de este sistema de producción son usar los recursos naturales de forma más eficiente, maximizar el crecimiento de las plantas e incrementar el consumo de hortalizas de hoja en invierno en países del norte de Europa, América y China, donde la radiación solar natural no es suficiente.

Beneficios de la agricultura vertical

Las ventajas del uso de la agricultura vertical respecto a la tradicional no son solo productivas. Se han demostrado, además, beneficios económicos, sociales y ambientales. Entre ellos se encuentran los siguientes:

  • La reducci√≥n del transporte de alimentos.
  • La reducci√≥n del consumo de agua y fertilizante con el uso de t√©cnicas de recirculaci√≥n.
  • La creaci√≥n de empleos locales.
  • La reducci√≥n o eliminaci√≥n de pesticidas y herbicidas.
  • La nula p√©rdida de producci√≥n ocasionada por inundaciones, sequ√≠as, huracanes y los cambios de estaci√≥n.
  • El uso y aprovechamiento de energ√≠as renovables.
  • La reutilizaci√≥n de edificios o aprovechamiento de los mismos en los centros de grandes ciudades.
  • El reducido espacio y la poca cantidad de suelo o sustrato necesarios permiten optar por medios de cultivo m√°s sostenibles e innovadores.

La importancia de la luz

Aunque la iluminación no entraba en los objetivos prioritarios para la producción en interior, se fue integrando por las necesidades de la propia estructura y de las plantas. Con ello, se fueron modificando y desarrollando nuevos sistemas de iluminación que fueran más eficientes energética y económicamente.

Las lámparas LED (en inglés light-emitting diode) son las más utilizadas en este sistema, ya que son las más amigables con el medio ambiente por su eficiencia energética y por sus beneficios agrícolas demostrados.

Agricultura vertical: el sistema que puede ahorrar hasta un 90% de agua
Lechugas en un sistema de agricultura vertical. Cinthia N√°jera, CC BY-NC-ND

Estas lámparas cuentan con LED individuales que emiten luz cuando la corriente se activa y que pueden ser modificados para que emitan el color del espectro electromagnético deseado: rojo, verde, azul, blanco, naranja, amarillo, violeta.

Modificar el tono de la luz puede proporcionar beneficios variados, desde productivos hasta protectores frente a plagas y enfermedades, evitando así la aplicación de productos contaminantes y fitotóxicos.

Por ejemplo, los espectros combinados blanco y rojo mejoran el crecimiento de la albahaca y el desarrollo del fruto en fresas, probablemente porque el color rojo coincide con el pico máximo de absorción de la fotosíntesis.

Lokinn

En albahaca, mostaza y col rizada, una combinación de rojo, blanco y verde favorece la acumulación de fitoquímicos de protección. Y el uso de espectros blanco y azul resulta en un mayor contenido de pigmentos, antocianinas, vitaminas C y A, fenólicos y flavonoides totales en algunos cultivares de lechuga (Yanzhi y Red Butter).

Plantas que crecen en el agua

La hidropon√≠a es la t√©cnica de cultivo m√°s com√ļn en las agricultura vertical por higiene, por facilidad de manejo y tambi√©n por la disponibilidad de agua y nutrientes en el cultivo durante el ciclo de producci√≥n.

Lechuga con las raíces al aire.
Raíces de una lechuga que crece en hidroponía. Víctor Gallegos

El cultivo hidrop√≥nico exige el control del ox√≠geno, la temperatura, el pH, la conductividad el√©ctrica y de los nutrientes en la soluci√≥n. Este m√©todo ha ido ganando importancia como medio de cultivo, ya que supone un ahorro de agua y nutrientes de m√°s de un 90 % por ciclo productivo.

Entre los vegetales más producidos en agricultura vertical se encuentran las diferentes variedades de lechugas, la col y la albahaca, aunque se usan muchos otros. En realidad no hay límites: se pueden cultivar desde hortalizas a plantas ornamentales y aromáticas.

La agricultura vertical en el mundo

Actualmente, los pa√≠ses con mayor implantaci√≥n de la agricultura vertical (60 % del total mundial) son los asi√°ticos (China, Jap√≥n y Corea del Sur), que apuestan por una agricultura m√°s tecnificada, m√°s eficiente y sostenible.

En Europa, el n√ļmero y el tama√Īo de las granjas verticales son peque√Īos en la actualidad, si bien en los √ļltimos a√Īos han experimentado una r√°pida expansi√≥n.

Como el precio de costo de los productos de la agricultura vertical es relativamente alto, su valor agregado tambi√©n debe ser alto para que sean rentables. Este valor a√Īadido puede generarse mediante un mejor producto y marketing.

Las empresas de agricultura vertical suelen vender sus hortalizas en l√≠nea con los precios de mercado de los productos org√°nicos. Sin embargo, a diferencia de lo que ocurre en Estados Unidos, los cultivos sin suelo no pueden certificarse como org√°nicos en la Comunidad Europea (Reglamento n¬ļ 889/2008).

El mercado de producci√≥n de cannabis podr√≠a ser un caso √ļnico, ya que el gran margen de beneficio justifica que las empresas recurran a la producci√≥n en granjas verticales. La legislaci√≥n relativa al cannabis medicinal ha sido modificada o est√° en discusi√≥n en algunos pa√≠ses europeos, como Dinamarca, Alemania, Luxemburgo, Malta y Pa√≠ses Bajos.

Cada vez son más los territorios que apuestan por la producción de plantas mediante este sistema, que se presenta, además, como una solución para mejorar la soberanía alimentaria y el acceso a alimentos frescos incluso cuando existen problemas de suministro.

Cinthia N√°jera V√°zquez
Personal Docente Investigador Postdoctoral
Universidad de Almería

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