domingo, 21 julio, 2024

Agricultura vertical: el sistema que puede ahorrar hasta un 90% de agua

Sus ventajas no son solo productivas. Se han demostrado, adem谩s, beneficios econ贸micos, sociales y ambientales

Hace algunos a帽os que escuchamos alertas sobre la amenaza de la falta de alimentos en el futuro a consecuencia del incremento de la poblaci贸n, el cambio clim谩tico, la falta de espacio para los cultivos y la sobreexplotaci贸n de recursos naturales. Por eso ya se est谩n buscando alternativas para aumentar la producci贸n de alimentos y lograr que, adem谩s, cumplan con criterios de sostenibilidad y tengan un alto valor nutricional.

Aqu铆 es donde entra en juego la agricultura vertical. En este sistema de producci贸n de plantas todos los factores de crecimiento 鈥揷omo la luz, la temperatura, la humedad, la concentraci贸n de di贸xido de carbono, el agua y los nutrientes鈥 se controlan con precisi贸n para generar productos frescos de alta calidad durante todo el a帽o. Sin depender de la luz solar y otras condiciones exteriores (lluvia, sequ铆as, fr铆o, calor, nieve, etc.).

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De los Jardines de Babilonia a la actualidad

Agricultura vertical: el sistema que puede ahorrar hasta un 90% de agua
Grabado de los Jardines Colgantes de Babilonia realizado probablemente en el siglo XIX. Wikimedia Commons

El sistema de agricultura vertical no es nuevo. Sus or铆genes se remontan al a帽o 600 a. e. c. con la construcci贸n de los Jardines Colgantes de Babilonia, en cuya estructura gobernaba la optimizaci贸n de los recursos naturales y el aprovechamiento de los espacios urbanos.

Ha evolucionado mucho desde entonces. Al principio, el objetivo de la producci贸n en interior era solo proteger las plantas de la meteorolog铆a adversa en pa铆ses del norte de Europa y de Am茅rica, as铆 como para la protecci贸n frente a plagas y enfermedades.

A lo largo de los 煤ltimos a帽os, la agricultura vertical ha cambiado y mejorado su estructura, su funcionamiento y sus objetivos.

Actualmente, algunos de los principales objetivos de este sistema de producci贸n son usar los recursos naturales de forma m谩s eficiente, maximizar el crecimiento de las plantas e incrementar el consumo de hortalizas de hoja en invierno en pa铆ses del norte de Europa, Am茅rica y China, donde la radiaci贸n solar natural no es suficiente.

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Beneficios de la agricultura vertical

Las ventajas del uso de la agricultura vertical respecto a la tradicional no son solo productivas. Se han demostrado, adem谩s, beneficios econ贸micos, sociales y ambientales. Entre ellos se encuentran los siguientes:

  • La reducci贸n del transporte de alimentos.
  • La reducci贸n del consumo de agua y fertilizante con el uso de t茅cnicas de recirculaci贸n.
  • La creaci贸n de empleos locales.
  • La reducci贸n o eliminaci贸n de pesticidas y herbicidas.
  • La nula p茅rdida de producci贸n ocasionada por inundaciones, sequ铆as, huracanes y los cambios de estaci贸n.
  • El uso y aprovechamiento de energ铆as renovables.
  • La reutilizaci贸n de edificios o aprovechamiento de los mismos en los centros de grandes ciudades.
  • El reducido espacio y la poca cantidad de suelo o sustrato necesarios permiten optar por medios de cultivo m谩s sostenibles e innovadores.

La importancia de la luz

Aunque la iluminaci贸n no entraba en los objetivos prioritarios para la producci贸n en interior, se fue integrando por las necesidades de la propia estructura y de las plantas. Con ello, se fueron modificando y desarrollando nuevos sistemas de iluminaci贸n que fueran m谩s eficientes energ茅tica y econ贸micamente.

Las l谩mparas LED (en ingl茅s light-emitting diode) son las m谩s utilizadas en este sistema, ya que son las m谩s amigables con el medio ambiente por su eficiencia energ茅tica y por sus beneficios agr铆colas demostrados.

Agricultura vertical: el sistema que puede ahorrar hasta un 90% de agua
Lechugas en un sistema de agricultura vertical. Cinthia N谩jera, CC BY-NC-ND

Estas l谩mparas cuentan con LED individuales que emiten luz cuando la corriente se activa y que pueden ser modificados para que emitan el color del espectro electromagn茅tico deseado: rojo, verde, azul, blanco, naranja, amarillo, violeta.

Modificar el tono de la luz puede proporcionar beneficios variados, desde productivos hasta protectores frente a plagas y enfermedades, evitando as铆 la aplicaci贸n de productos contaminantes y fitot贸xicos.

Por ejemplo, los espectros combinados blanco y rojo mejoran el crecimiento de la albahaca y el desarrollo del fruto en fresas, probablemente porque el color rojo coincide con el pico m谩ximo de absorci贸n de la fotos铆ntesis.

En albahaca, mostaza y col rizada, una combinaci贸n de rojo, blanco y verde favorece la acumulaci贸n de fitoqu铆micos de protecci贸n. Y el uso de espectros blanco y azul resulta en un mayor contenido de pigmentos, antocianinas, vitaminas C y A, fen贸licos y flavonoides totales en algunos cultivares de lechuga (Yanzhi y Red Butter).

Plantas que crecen en el agua

La hidropon铆a es la t茅cnica de cultivo m谩s com煤n en las agricultura vertical por higiene, por facilidad de manejo y tambi茅n por la disponibilidad de agua y nutrientes en el cultivo durante el ciclo de producci贸n.

Torre de Gazate Air茅n
Lechuga con las ra铆ces al aire.
Ra铆ces de una lechuga que crece en hidropon铆a. V铆ctor Gallegos

El cultivo hidrop贸nico exige el control del ox铆geno, la temperatura, el pH, la conductividad el茅ctrica y de los nutrientes en la soluci贸n. Este m茅todo ha ido ganando importancia como medio de cultivo, ya que supone un ahorro de agua y nutrientes de m谩s de un 90 % por ciclo productivo.

Entre los vegetales m谩s producidos en agricultura vertical se encuentran las diferentes variedades de lechugas, la col y la albahaca, aunque se usan muchos otros. En realidad no hay l铆mites: se pueden cultivar desde hortalizas a plantas ornamentales y arom谩ticas.

La agricultura vertical en el mundo

Actualmente, los pa铆ses con mayor implantaci贸n de la agricultura vertical (60 % del total mundial) son los asi谩ticos (China, Jap贸n y Corea del Sur), que apuestan por una agricultura m谩s tecnificada, m谩s eficiente y sostenible.

En Europa, el n煤mero y el tama帽o de las granjas verticales son peque帽os en la actualidad, si bien en los 煤ltimos a帽os han experimentado una r谩pida expansi贸n.

Como el precio de costo de los productos de la agricultura vertical es relativamente alto, su valor agregado tambi茅n debe ser alto para que sean rentables. Este valor a帽adido puede generarse mediante un mejor producto y marketing.

Las empresas de agricultura vertical suelen vender sus hortalizas en l铆nea con los precios de mercado de los productos org谩nicos. Sin embargo, a diferencia de lo que ocurre en Estados Unidos, los cultivos sin suelo no pueden certificarse como org谩nicos en la Comunidad Europea (Reglamento n潞 889/2008).

El mercado de producci贸n de cannabis podr铆a ser un caso 煤nico, ya que el gran margen de beneficio justifica que las empresas recurran a la producci贸n en granjas verticales. La legislaci贸n relativa al cannabis medicinal ha sido modificada o est谩 en discusi贸n en algunos pa铆ses europeos, como Dinamarca, Alemania, Luxemburgo, Malta y Pa铆ses Bajos.

Cada vez son m谩s los territorios que apuestan por la producci贸n de plantas mediante este sistema, que se presenta, adem谩s, como una soluci贸n para mejorar la soberan铆a alimentaria y el acceso a alimentos frescos incluso cuando existen problemas de suministro.

Cinthia N谩jera V谩zquez
Personal Docente Investigador Postdoctoral
Universidad de Almer铆a

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